El presidente de UC Berkeley, un defensor de la libertad de expresión, tiene un consejo para los estudiantes de hoy: bajen el tono

El presidente de UC Berkeley, un defensor de la libertad de expresión, tiene un consejo para los estudiantes de hoy: bajen el tono
El presidente de UC Berkeley, un defensor de la libertad de expresión, tiene un consejo para los estudiantes de hoy: bajen el tono

Olas de lavado, cánticos furiosos y el ritmo constante de los pies saltando sobre bancos de metal animaron la ceremonia de clausura en la Universidad de California, Berkeley.

«¡Viva, viva Palestina!» los estudiantes cantaron. «¡Oye, oye, jo, jo, el apartheid israelí debe desaparecer!»

Fue la banda sonora de la manifestación contra la guerra de este año, interpretada por cientos de graduados con toga y birrete en la mañana del 11 de mayo, lo suficientemente fuerte como para casi ahogar a los oradores oficiales de la ceremonia y obligar a suspender el evento.

Pasó un minuto.

Dos minutos.

Cinco.

Parecía que la inauguración de Berkeley en 2024 tuvo que cancelarse a mitad de camino.

Entonces, de repente, inesperadamente, se reanudó la ceremonia.

Cuando terminó y la mayoría abandonó el estadio de fútbol de la escuela, la canciller de Berkeley, Carol Christ, se sentó en el estrado en una silla plegable. Es un ex profesor de inglés de 80 años, de cabello plateado, voz suave, próximo a jubilarse, con una formación inusual para un presidente de una universidad moderna: sus opiniones sobre la libertad de expresión cristalizaron por primera vez durante sus años como manifestante estudiantil en los tumultuosos años 60.

Cuando los manifestantes forzaron una pausa, ¿había considerado cancelar el evento?

«Por supuesto que no», dijo el Dr. Christ. Esto es Berkeley, dijo. «Siempre tuvimos fuerza. La protesta es parte de nuestro núcleo».

El Dr. Christ (su nombre rima con «muñeca») planea jubilarse a finales de junio. La primera mujer designada para el cargo, se marcha como la canciller de mayor edad en la historia de Berkeley y una de las líderes de mayor edad en un campus universitario estadounidense.

Llegó a Berkeley como profesora en 1970, cuando sólo el 3 por ciento del profesorado eran mujeres, el campus era casi exclusivamente blanco y el movimiento de protesta que se extendió a lo largo de 1964 aún no había alcanzado su crescendo.

Ahora que su carrera está llegando a su fin, el Dr. Christ ha tenido más tiempo para reflexionar sobre el tono y el contenido de la protesta en el campus, y le preocupa hacia dónde se dirige.

El Dr. Christ se convirtió en canciller en 2017, cuando los conservadores Milo Yiannopoulos y Ben Shapiro provocaron un frenesí al anunciar conferencias en el campus. Cuando la aparición del Sr. Yiannopoulos fue detenida por lo que el canciller llamó un «disturbios», instituyó un año de libertad de expresión en el campus que complementó la enseñanza adicional sobre la Primera Enmienda y el diálogo instituido por los miembros de la facultad.

El precio de la seguridad para la conferencia del Sr. Shapiro fue de unos 600.000 dólares. Pero el Dr. Christ dijo que proteger una visión que muchos en su campus de tendencia liberal encontraban repugnante valía el precio.

«Comencé este trabajo durante una crisis de la libertad de expresión», dijo el Dr. Christ, «y dejo este trabajo durante una crisis de la libertad de expresión».

Este año escolar, Berkeley luchó por cómo abordar la desobediencia civil en la guerra entre Israel y Hamás. En universidades de todo el país, la represión policial ha llevado al arresto de más de 3.000 manifestantes esta primavera.

Berkeley sobrevivió a sus protestas con poca participación policial. Pero la universidad todavía vio suficiente agitación y fealdad como para desencadenar una investigación de antisemitismo por parte de los republicanos de la Cámara de Representantes y una investigación del Departamento de Educación de Estados Unidos.

El Dr. Christ dice que siempre creyó que los campus deberían reflejar la filosofía de John Stuart Mill: «La idea», dijo, «de que se necesita una especie de mercado libre de ideas para conquistar la verdad».

Todavía está casado con las protecciones de expresión de la Primera Enmienda. Sin embargo, después de siete años al frente de Berkeley, sus opiniones tienen una capa extra de picante: los ideales de Mill ya no se mantienen. No en esta era de intimidación y división.

Consideremos lo que ocurrió en el campus de Berkeley después de que Hamás atacara a Israel el 7 de octubre.

La manifestación directa diaria de Israel en Sather Gate, una de las entradas principales al campus. El enfrentamiento se produjo en una sala de conferencias cuando decenas de activistas propalestinos rompieron ventanas y golpearon puertas para protestar por un discurso de un ex miembro de las Fuerzas de Defensa de Israel, lo que obligó a los asistentes a evacuar bajo protección policial.

En ocasiones, los activistas se burlaban descaradamente del Dr. Christ, diciendo que había tolerado la islamofobia en el campus. Estudiantes de derecho interrumpieron una cena de posgrado en la casa de Erwin Chemerinsky, el decano judío y sionista de la facultad de derecho.

Los activistas ya habían publicado caricaturas de él con sangre en los labios y un tenedor y un cuchillo, un tropo antisemita del que se hicieron eco Chemerinsky, Kristus y muchos otros.

El líder estudiantil Malak Afaneh cuestionó la afirmación y dijo al New York Times: «Si nuestra decana hubiera sido una mujer musulmana vestida con un hijabi que abogara por el genocidio, habría hecho exactamente el mismo cartel con exactamente la misma sangre».

Políticos, estudiantes, donantes y profesores proisraelíes presionaron al Dr. Christ para que reprimiera a los activistas, acusándolos de antisemitismo. Un profesor organizó una sesión.

Los activistas levantaron casi 180 tiendas de campaña frente a Sproul Hall, famoso por la libertad de expresión y las protestas contra la guerra en los años 1960. Parecía que la universidad podría sufrir convulsiones como las que se produjeron más tarde en la Universidad de Columbia, el Dartmouth College y la Universidad de California en Los Ángeles, donde los presidentes de las escuelas trajeron a la policía para disolver los campamentos.

El Dr. Christ, cuya oficina tiene una fotografía enmarcada de la década de 1960 del ícono de la libertad de expresión de Berkeley, Mario Savio, decidió tomar las protestas con calma, optando por la negociación antes que la fuerza. Poco después de la ceremonia de graduación casi a puertas cerradas, el Dr. Christ negoció un acuerdo que ayudó al cierre pacífico del campamento.

Las largas demandas de los estudiantes: reconocimiento del sufrimiento palestino y desinversión de empresas vinculadas a Israel.

El canciller ofreció un compromiso.

Les dijo a los activistas que Berkeley no podía desinvertir de forma independiente. Tales decisiones recaen en los administradores que supervisan el sistema universitario público de California, y esos administradores se oponen a tal requisito.

Pero prometió hacer una declaración Exigir un alto el fuego inmediato y permanente. También se comprometió a apoyar una revisión de las inversiones de Berkeley para garantizar que estén alineadas con sus valores, que, según dijo, incluyen «el respeto por la igualdad, los derechos humanos, el compromiso de promover las condiciones para el crecimiento y el desarrollo humanos y el aborrecimiento de la guerra». «

La reacción fue rápida. Decenas de profesores firmaron un carta de denegación acuerdo y reprende al Canciller por «financiación». Un grupo disidente de manifestantes ignoró el compromiso y irrumpió en un edificio universitario cerrado y dañado por un incendio cerca del campus principal, lo que culminó con al menos una docena de arrestos.

Incluso los líderes del campo estudiantil se burlaron del compromiso del canciller. «Demasiado poco, demasiado tarde», dijo el portavoz de la protesta Matt Kovac, quien prometió que la desobediencia civil continuaría hasta el otoño.

Cuando se le preguntó si dirigir Berkeley era como estar atrapado en un torno, el Dr. Christ asintió y mostró una sonrisa tensa.

Pero dijo que llamar a la policía con equipo antidisturbios para disolver el campamento y la protesta en Sather Gate no sólo habría sido un desastre, sino que habría ido en contra de la preciada identidad de su escuela. Y recordó sus propios días en la década de 1960, cuando era estudiante en Yale y protestaba contra la guerra de Vietnam.

«Si había una gran manifestación, yo estaba allí», dijo, y agregó: «Quería hacer todo lo posible para oponerme a la guerra».

«Los estudiantes de hoy sienten la misma pasión moral», dijo. «Esa es la naturaleza de los estudiantes de esa edad. Para estos estudiantes, esta parece ser la mayor crisis existencial de su ser».

«Yo mismo solía ser esa persona».

Al mismo tiempo, las cosas son diferentes ahora, dijo el Dr. Christ, lo suficiente como para cambiar la naturaleza de lo que significa la protesta y sus propias ideas sobre la libertad de expresión.

Las redes sociales han dañado los matices y la empatía, señaló. Demasiados están encerrados en cámaras de información, aislados de puntos de vista opuestos y quieren silenciar a la oposición. No hay consenso sobre la verdad.

En décadas anteriores, las protestas más importantes en su campus unieron a los estudiantes, señaló. «Ahora es estudiante contra estudiante», dijo. «Miembro de la facultad versus miembro de la facultad. Personal versus empleado». Y cada facción se inclina mucho por hablar entre sí.

Luego está el espíritu y la sensibilidad de la generación actual, criada con una conciencia adicional de lo pequeño y lo grande.

Dijo que los estudiantes sienten que los palos y las piedras pueden romperme los huesos y que los nombres siempre pueden herirme.

Para él, el mercado de ideas de John Stuart Mill parece «menos poderoso» que nunca.

«Me he dado cuenta de que, si bien la libertad de expresión es absoluta, el hecho de que tengas derecho a decir algo no significa que sea lo correcto», dijo. «Todos censuramos nuestro discurso en relación con la situación en la que nos encontramos. Si valoras a tu comunidad, tienes que encontrar formas de compartir tus puntos de vista que no sean mordaces, que no sean innecesariamente ofensivas para otras personas».

Hace un momento dijo: «No estamos allí».

La expresión ilimitada implica una responsabilidad grave. Es por eso que el Dr. Christ pasó los últimos meses pidiendo a los estudiantes que pensaran en cómo el discurso y la protesta afectaban a toda la comunidad universitaria.

Dijo que Berkeley debe esforzarse por enseñar a los estudiantes sobre el diálogo y el debate cívicos. Sin esta capacidad, dijo, «estamos perdidos».

El Dr. Christ recordó a Mario Savio, conocido por liderar el movimiento de libertad de expresión de Berkeley a mediados de la década de 1960.

Durante una protesta estudiantil, los activistas estudiantiles rodearon un coche de policía cerca de Sather Gate. El canciller destacó que Savio se subió al techo del auto para dar un discurso, pero primero se quitó los zapatos para no dañar el techo.

El Dr. Christ se preguntó en voz alta si el actual activista haría lo mismo antes de subirse al techo del coche de policía. Probablemente no.

De hecho, dijo con nostalgia, simplemente «podrían patear las ventanas».