¿Sobredosis o envenenamiento? Un nuevo debate sobre lo que debería llamarse muerte por drogas.

El certificado de defunción de Ryan Bagwell, un joven de 19 años de Mission, Texas, dice que murió por una sobredosis de fentanilo.

Su madre, Sandra Bagwell, dice que eso no es cierto.

Una noche de abril de 2022, se tragó una pastilla de un frasco de Percocet, un analgésico recetado que él y un amigo compraron ese mismo día en una farmacia mexicana al otro lado de la frontera. A la mañana siguiente, su madre lo encontró muerto en su habitación.

Un laboratorio federal encargado de hacer cumplir la ley descubrió que ninguna de las píldoras del frasco dio positivo para Percocet. Pero todos dieron positivo por cantidades letales de fentanilo.

“Ryan fue envenenado”, dijo Bagwell, especialista en lectura de escuela primaria.

Mientras millones de pastillas contaminadas con fentanilo inundan los Estados Unidos, haciéndose pasar por medicamentos comunes, familias desconsoladas están presionando para que se cambie el lenguaje utilizado para describir las muertes por drogas. Quieren que los funcionarios de salud pública, los fiscales y los políticos utilicen el término «intoxicación» en lugar de «sobredosis». Según ellos, la “sobredosis” sugiere que sus seres queridos eran adictos y responsables de sus propias muertes, mientras que el “envenenamiento” muestra que fueron víctimas.

«Si le digo a alguien que mi hijo sufrió una sobredosis, asumirá que era un drogadicto», dijo Stefanie Turner, cofundadora de Texas contra el fentanilouna organización sin fines de lucro que presionó exitosamente al gobernador Greg Abbott para que permitiera campañas de concientización en todo el estado sobre el llamado envenenamiento por fentanilo.

“Si les digo que mi hijo fue envenenado con fentanilo, se preguntarán: ‘¿Qué pasó?’ «, ella continuó. “Mantiene la puerta abierta. Pero la “sobredosis” es una puerta cerrada. »

Durante décadas, las agencias de salud y las fuerzas del orden federales, estatales y locales han utilizado el término “sobredosis” para registrar las muertes relacionadas con las drogas. Ha permeado el vocabulario de los informes e incluso la cultura popular. Pero desde hace dos años, grupos familiares cuestionan su uso reflexivo.

Están disfrutando de cierto éxito. En septiembre, Texas comenzó a exigir certificados de defunción. decir «envenenamiento» o «toxicidad» en lugar de «sobredosis» si el fentanilo fuera la causa principal. En Ohio e Illinois se han introducido leyes para un cambio similar. Un proyecto de ley propuesto en Tennessee establece que si el fentanilo está involucrado en una muerte, la causa «deberá figurar como intoxicación accidental por fentanilo», no como una sobredosis.

Las reuniones con grupos familiares ayudaron a convencer a Anne Milgram, la administradora de la Agencia Antidrogas, que confiscó más de 78 millones de pastillas falsas en 2023, utilizar sistemáticamente “intoxicación por fentanilo” en entrevistas y audiencias en el Congreso.

En una audiencia la primavera pasada, Representante Mike García, republicana de California, elogió la elección de palabras de la Sra. Milgram y dijo: «Hiciste un gran trabajo al calificar estos ‘envenenamientos’. Estas no son sobredosis. En muchos casos, las víctimas no saben que están tomando fentanilo. Creen que están tomando Xanax, Vicodin, OxyContin.

El año pasado, los esfuerzos por describir las muertes relacionadas con el fentanilo como intoxicaciones comenzaron a aparecer en proyectos de ley y resoluciones en varios estados, incluidos Luisiana, Nueva Jersey, Ohio, Texas y Virginia, según la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales. Por lo general, estos proyectos de ley establecen semanas o meses de “sensibilización sobre el envenenamiento por fentanilo” como iniciativas de educación pública.

«El idioma es realmente importante porque da forma a las políticas y otras respuestas», dijo Leon Beletski, experto en aplicación de políticas sobre drogas de la Facultad de Derecho de la Universidad Northeastern. En el campo cada vez más politizado de la salud pública, la elección de las palabras ha adquirido un poder de mensaje cada vez mayor. Durante la pandemia, por ejemplo, la etiqueta “antivacunas” cayó en descrédito y fue reemplazada por la etiqueta más inclusiva de “vacilantes ante las vacunas”.

La adicción es un área que está experimentando cambios lingüísticos, y palabras como “alcohólico” y “adicto” ahora a menudo se consideran reduccionistas y estigmatizantes. Las investigaciones muestran que términos como «adicto» pueden Incluso influir en el comportamiento de los médicos y otros trabajadores de la salud. hacia los pacientes.

La palabra “veneno” tiene una fuerza emocional que evoca la Biblia y los cuentos de hadas clásicos. “El envenenamiento alimenta esta narrativa víctima-villano que algunas personas buscan”, dijo Sheila P. VakhariaMiembro principal de Drug Policy Alliance, un grupo de defensa.

Pero si bien el “envenenamiento” ofrece a muchas familias protección contra el estigma, otras cuyos seres queridos han muerto a causa del consumo de drogas ilícitas lo encuentran problemático. Utilizar el término “envenenamiento” para distinguir ciertas muertes y permitir que otras sean etiquetadas como “sobredosis” crea una jerarquía a la hora de juzgar las muertes relacionadas con las drogas, afirman.

Fay Martin dijo que a su hijo, Ryan, un electricista comercial, le recetaron analgésicos opioides por un accidente laboral. Cuando se volvió dependiente de ellos, un médico suspendió su prescripción. Ryan recurrió a la heroína. Finalmente, entró en tratamiento y permaneció limpio por un tiempo. Pero, avergonzado de su historial de adicción, se mantuvo reservado y gradualmente comenzó a consumir drogas nuevamente. Creyendo que estaba comprando Xanax, murió a causa de una pastilla contaminada con fentanilo en 2021, el día después de cumplir 29 años.

Aunque, como miles de víctimas, murió a causa de una pastilla falsificada, su afligida madre siente que los demás la miran con recelo.

“Cuando mi hijo murió, sentí el estigma de la gente, una responsabilidad personal porque había consumido drogas ilegales”, dijo la Sra. Martin, de Corpus Christi, Texas. “Pero no obtuvo lo que esperaba. No preguntó cuánto fentanilo había en su organismo. No estaba tratando de morir. Estaba tratando de drogarse.

Un número creciente de fiscales, si alguien fue envenenado con fentanilo, entonces la persona que vendía la droga era un envenenador: alguien que sabía o debería haber sabido que el fentanilo podía ser mortal. Más estados están aprobando leyes de homicidio con fentanilo.

Los críticos señalan que la idea de un envenenador malvado ignora las complicaciones del consumo de drogas. «Es una simplificación excesiva, porque muchas personas que venden sustancias o las comparten con amigos también sufren un trastorno por uso de sustancias», dijo Raquel Cooperquien lidera una iniciativa contra el estigma en Shatterproof, un grupo de defensa.

Las personas que venden o comparten drogas suelen estar muy alejadas de quienes mezclan los lotes. Probablemente no sepan que sus medicamentos contienen cantidades letales de fentanilo, dijo.

«En un mundo no politizado, el término ‘envenenamiento’ sería exacto, pero la forma en que se usa hoy reformula lo que probablemente sea un evento accidental y lo reimagina como un crimen intencional», dijo Beletsky, quien dirige la película de Northeastern Changing la narrativa. proyecto, que examina el estigma asociado con la adicción.

En toxicología y medicina, «sobredosis» y «veneno» tienen definiciones de valor neutral, dijo Kaitlyn Brownel director general clínico de Centros estadounidenses de control de intoxicacionesque representa y recopila datos de 55 centros en todo el país.

«Pero el público entenderá la terminología de manera diferente que las personas inmersas en el campo, por lo que creo que hay distinciones y matices importantes que el público puede pasar por alto», dijo.

“Sobredosis” describe una dosis de una sustancia que es superior a lo que se considera seguro, explicó el Dr. Brown. El efecto puede ser perjudicial (heroína) o no (ibuprofeno).

“Envenenamiento” significa que realmente se ha producido un daño. Pero puede ser una intoxicación por innumerables sustancias, incluido el plomo, el alcohol y los alimentos, además del fentanilo.

Ambos términos se utilizan ya sea que un evento resulte en supervivencia o muerte.

Hasta hace unos 15 años, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, una fuente acreditada de datos nacionales sobre muertes por drogas, solían utilizar los dos términos indistintamente. Un informe de los CDC El informe que detalla el aumento de muertes relacionadas con las drogas en 2006 se tituló «Envenenamiento no intencional por drogas en los Estados Unidos». También se refiere a “muertes no intencionadas por sobredosis de drogas”.

Para racionalizar los crecientes datos sobre muertes relacionadas con las drogas procedentes de agencias federales y estatales, los CDC recurrieron exclusivamente a las «sobredosis». (Ahora también recopila estadísticas sobre sobredosis no mortales.) La División de Prevención de Sobredosis de los CDC señala que «sobredosis» se refiere únicamente a drogas, mientras que «envenenamiento» se refiere a otras sustancias, como productos de limpieza.

Cuando se les preguntó qué palabra o frase imparcial podría caracterizar mejor las muertes por drogas, los expertos en políticas y tratamientos de drogas tuvieron dificultades.

Algunos prefirieron el término «sobredosis» porque tiene sus raíces en la presentación de datos. Otros utilizan el término “sobredosis accidental” para enfatizar la falta de intención. (La mayoría de las sobredosis son, de hecho, accidentales). Los medios de comunicación a veces utilizan ambos e informan que se produjo una sobredosis de drogas debido a una intoxicación por fentanilo.

Los expertos en medicina de adicciones señalan que debido a que la mayor parte del suministro de drogas ilícitas ahora es adulterado, “envenenamiento” es de hecho el término más simple y preciso. Los pacientes que compran cocaína y metanfetamina están muriendo debido a la presencia de fentanilo en el producto, señalan. Los adictos al fentanilo están sucumbiendo a bolsas que contienen mezclas más tóxicas de lo que esperaban.

La señora Martin, cuyo hijo murió con fentanilo, está amargamente de acuerdo. «Fue envenenado», dijo. “Fue condenado a muerte y su familia recibió cadena perpetua. »