Viejos y jóvenes, todavía hablan.

Los viernes a las 10 a. m., Richard Bement y Zach Ahmed inician sesión en su videochat semanal. El programa que los reunió ofrece guías de debate en línea y sugiere actividades relacionadas con las artes, pero los dos ignoran en gran medida todo esto.

“Simplemente empezamos a hablar de cosas que eran importantes para nosotros”, dijo Ahmed, de 19 años, estudiante de medicina en la Universidad de Miami en Oxford, Ohio.

Desde que nos conocimos hace más de un año, los temas de conversación han incluido: Pink Floyd, en una larga exploración dirigida por Bement, de 76 años, un gerente de negocios jubilado de Milford Township, Ohio; sus creencias religiosas (el principal interlocutor es episcopal; el más joven es musulmán); Sus familias; cambiar las normas de género; y poesía, incluidos los propios esfuerzos del Sr. Ahmed.

«Existe la idea errónea de que estas dos generaciones no pueden comunicarse», dijo Bement. «No creo que eso sea cierto».

«Zach me cuenta sobre su clase de química orgánica y su condición de estudiante en 2024. Le ofrezco a Zach la oportunidad de compartir conmigo cómo es ser él y viceversa».

La Universidad de Miami lanzó Abriendo Mentes a través del Arte, un programa diseñado para fomentar el entendimiento intergeneracional, en 2007 e introdujo una versión en línea en 2022. Este semestre, alrededor de 70 parejas se inscribieron en el programa de video. Otros 73 estudiantes participan en actividades artísticas patrocinadas por OMA con personas que viven con demencia en un hogar de ancianos, un centro para personas mayores y un programa diurno para adultos.

Hay miles de programas similares, dijo Donna Butts, directora ejecutiva de Generations United, que promueve este tipo de esfuerzos. Les programmes intergénérationnels peuvent impliquer des tout-petits dans des garderies jouant avec des résidents de maisons de retraite, des personnes âgées et des enfants d’école primaire s’engageant dans le jardinage communautaire ou des étudiants et des personnes âgées unissant leurs forces contre le cambio climático.

«A medida que la segregación por edad ha aumentado en nuestra sociedad, el ímpetu para tratar de superarla definitivamente ha aumentado», afirmó Karl Pillemer, gerontólogo de Cornell que ha dirigido investigaciones sobre comunicación intergeneracional.

Factores como la jubilación anticipada, la vivienda segregada por edades y la disminución de la membresía en iglesias y organizaciones sociales tradicionales han producido “una disminución de las oportunidades para las interacciones intergeneracionales naturales”, dijo el Dr. Pillemer.

«Hay industrias enteras en las que las personas mayores son escasas», añadió, citando la publicidad, el entretenimiento y la tecnología. «La mayoría de las redes son sólo personas 10 años mayores o 10 años menores que ellos».

Una razón importante es el impacto de la discriminación por edad en la salud de las personas mayores. En repetidas ocasiones, los estudios que demuestran el impacto de las actitudes negativas de los adultos mayores hacia el envejecimiento, muchos de los cuales fueron realizados por la psicóloga de Yale, la Dra. Becca Levy, han encontrado asociaciones entre las actitudes negativas hacia el envejecimiento y los riesgos de eventos cardiovasculares como derrames cerebrales y ataques cardíacos. y enfermedades psiquiátricas, incluida la depresión. y ansiedad.

Por el contrario, las personas con percepciones positivas de su edad obtienen mejores resultados en pruebas de memoria y audición, tienen una mejor función física y se recuperan más rápidamente después de períodos de discapacidad. Y viven más.

Las actitudes diferenciadoras de edad se forman en la primera infancia, pero se pueden cambiar, descubrió el Dr. Levy. Los programas intergeneracionales son una forma de contrarrestarlos.

Por ejemplo, varios estudios sobre OMA han demostrado que después de sólo un semestre, los estudiantes participantes tenían actitudes generales mejoradas hacia las personas con demencia y un mayor confort con ellas.

En otro estudio, los participantes más jóvenes desarrollaron mayor afecto, mayor parentesco, compromiso y entusiasmo hacia las personas mayores con demencia, en comparación con los estudiantes que no participaron. Buscar con estudiantes de medicina que participaron en OMA encontraron resultados similares.

Además, «a medida que obtenemos más información sobre programas intergeneracionales y suficientes estudios de alta calidad que utilizan grupos de comparación, las noticias son cada vez mejores», dijo el autor principal, Dr. Pillemer, de un metaanálisis de 2019 descubriendo que los programas intergeneracionales redujeron significativamente la discriminación por edad entre los participantes más jóvenes.

A metanálisis reciente de 23 estudios de programas intergeneracionales en nueve países encontraron otros efectos, incluyendo menos depresión, mejor salud física y mayor «generatividad» entre los adultos mayores. Los efectos fueron pequeños pero estadísticamente significativos.

La generatividad se refiere al deseo de dejar un legado. El Dr. Pillemer lo describe como “una necesidad de desarrollo que sienten las personas mayores, que ayudan a las generaciones más jóvenes a crear un mundo mejor que no vivirán para ver”.

En Rochester, Nueva York, por ejemplo, los jóvenes empleados de la El Centro para el Empoderamiento de los Adolescentes trabajó con miembros mayores de un grupo comunitario, Clarissa Street Legacy, producir una película y una exhibición que documente una vibrante comunidad negra que casi fue destruida por la construcción de una carretera hace décadas.

Los adolescentes “vinieron a nuestra casa con cámaras y micrófonos, nos hicieron preguntas y nos escucharon describir lo que Clarissa Street significaba para nosotros”, dijo Kathy Sprague-Dexter, de 77 años, quien creció en el vecindario y fue testigo del movimiento. “Nuestro pensamiento fue: no estaremos aquí por mucho tiempo. Necesitamos que los jóvenes sean parte de esto. »

El documental se proyectó en escuelas secundarias y universidades de todo el país; La exhibición, después de varias semanas en un espacio artístico del centro, reabrirá el 21 de febrero en la Biblioteca Pública de Rochester.

«No creo que hubiéramos podido lograr esto sin los jóvenes, su ingenio, sus habilidades y sus conexiones», dijo la Sra. Sprague-Dexter. “Ellos llevaron la carga”.

Los intentos de cerrar la brecha multigeneracional no siempre tienen éxito. Los programas van y vienen. Una encuesta de Generations United de 2022 encontró que el 40% de los programas intergeneracionales encuestados habían estado en funcionamiento durante una década o más, pero casi la mitad acababa de comenzar el año pasado.

«No se puede simplemente poner a las personas en la misma habitación y esperar que suceda algo», dijo la Dra. Shannon Jarrott, gerontóloga e investigadora de la Universidad Estatal de Ohio. Los programas más eficaces brindan capacitación preparatoria a los participantes de ambos extremos del rango de edad, dijo, con actividades y equipos adecuados para todas las partes.

Funcionan mejor con un «emparejamiento consistente», de modo que las mismas dos personas «tengan la oportunidad de continuar construyendo esa relación», explicó el Dr. Jarrott. Las interacciones más frecuentes parecen tener mayores efectos.

“Lo que realmente funciona es el contacto en pie de igualdad”, afirmó el Dr. Pillemer. «No es sólo un proyecto de servicio, visto principalmente como un joven que ayuda a una persona mayor».

«Sólo han pasado unos 150 años desde que la gente recurrió a alguien que no fuera la persona más vieja de una comunidad en busca de consejo sobre cómo encontrar pareja o qué cultivos plantar en caso de sequía», añadió. «Es una experiencia peligrosa tener una sociedad en la que eso no sucede».

Al principio, Ahmed vio el programa, que le había sugerido un profesor de sociología como una forma de obtener créditos universitarios adicionales, como una especie de favor.

“Entré esperando no ganar nada”, dijo. “La idea de que las personas mayores envejezcan es bastante deprimente. Pierden a mucha gente en sus vidas.

Pero a medida que continuaron las conversaciones con Bement, Ahmed se dio cuenta de que el programa también lo estaba ayudando a él. “Él vivió lo que leí en los libros de historia”, dijo Ahmed sobre Bement. “Esto cambia la visión estereotipada y estigmatizada de las personas mayores. Tienen historias, experiencias y más vida que yo.

La pareja se encuentra ahora en su tercer semestre. Se encontraron en persona una vez, para cenar. “Fue maravilloso”, recuerda Bement. «Mi vida ha mejorado gracias a esta relación».

¿Podrían continuar el año que viene? «¿Porque no?» » dijo el Sr. Ahmed. «Realmente aprecio esta amistad».

Bement encontró dos nuevos estudiantes con quienes hablar, pero dijo que aún tendría tiempo para Ahmed.