¿En qué momento los deportistas universitarios deberían considerarse empleados?

Brandon Outlaw se sentó en el estrado de los testigos durante dos días esta semana y describió cómo era jugar fútbol americano en la Universidad del Sur de California.

Sus huellas dactilares fueron escaneadas cuando llegó a comer al comedor de los atletas para asegurarse de que estaba allí. Recibió mensajes de texto de inspectores de clase anónimos, quienes en ocasiones le pedían que enviara fotografías para verificar que realmente estaba en la clase. Orinaba regularmente en un vaso antes de entrenar y se lo entregaba a un miembro del personal de entrenamiento, quien le informaba si estaba adecuadamente hidratado.

Cuando Outlaw entrevistó al estudiante reportero, el entrenador le recordó que había violado las reglas del equipo al no autorizar la entrevista con un funcionario de la escuela.

Outlaw, quien se graduó con una maestría en emprendimiento e innovación en diciembre de 2022, describió una existencia que se parecía poco al ideal romántico de un atleta universitario. En cambio, describió que el fútbol le tomaba casi 60 horas a la semana durante la temporada, lo que le exigía (con la ayuda de un asesor académico deportivo) distribuir sus horas en ventanas que no entraran en conflicto con su infinidad de actividades relacionadas con el fútbol, ​​que en Algunos días comenzaron a las 6 de la mañana

En el centro del testimonio de Outlaw en la audiencia de la Junta Nacional de Relaciones Laborales hay una pregunta simple con profundas implicaciones: ¿Deberían los atletas universitarios ser considerados empleados?

Si la respuesta es sí, podría ser la sentencia de muerte para el modelo amateur que ha seguido siendo la base del atletismo universitario mientras evolucionaba hasta convertirse en un negocio de mil millones de dólares, permitiendo a las escuelas invertir dinero que podría haber ido directamente a jugadores y entrenadores. salarios, instalaciones relucientes y personal de globos.

Otorgar a los atletas el estatus de empleados fortalecería su posición en demandas antimonopolio y daría a los atletas de más alto perfil, fútbol y baloncesto masculino y femenino, el poder de negociar directamente con las universidades sobre salarios y otros derechos.

El caso amenaza con «perturbar y cambiar más de 100 años de deportes universitarios», dijo Adam Abrahms, abogado que representa a la USC, que, junto con la Conferencia Pac-12 y la NCAA, es uno de los acusados.

Tal interrupción sería bienvenida, dijo Ramogi Huma, director ejecutivo de la Asociación Nacional de Jugadores Universitarios, un grupo de defensa de los atletas. A principios de este año, Huma presentó una queja ante la NLRB en nombre de los jugadores de fútbol americano y de baloncesto masculino y femenino de la USC.

«La tradición de años que estamos tratando de detener es una tradición de explotación, una tradición de dobles estándares y una tradición de negarse a pagar a los trabajadores el valor justo de mercado», dijo Huma el miércoles después del tercer día de audiencias. Está previsto que las audiencias continúen hasta finales de enero, cuando se puede llamar a testificar a los entrenadores y administradores, y concluirán a finales de febrero. La decisión probablemente se tomará a finales del próximo año.

La audiencia de Los Ángeles es solo un ataque en un asalto al amateurismo que se vio intensificado en 2021 por una decisión unánime de la Corte Suprema en la que el juez Brett M. Kavanaugh caracterizó a la NCAA como un cártel de fijación de precios.

Los jugadores del equipo de baloncesto masculino de Dartmouth también han acudido ante la NLRB para solicitar ser considerados empleados, y una demanda, Johnson v. NCAA, que busca convertir a los atletas en empleados está avanzando en un tribunal federal.

Luego está una serie de casos antimonopolio, incluido House v. NCAA, una demanda colectiva que busca 1.400 millones de dólares en daños y perjuicios (que un tribunal puede triplicar) para los mejores atletas de la conferencia. Los atletas en ese caso argumentan que las restricciones anteriores de la NCAA sobre el nombre, la imagen y los derechos de imagen los privaron de una parte de los ingresos de la televisión y las redes sociales.

Estos desafíos han llevado a la NCAA a solicitar repetidamente al Congreso exenciones antimonopolio, donde rara vez han encontrado un oído comprensivo.

La falta de tracción llevó a Charlie Baker, ex gobernador de Massachusetts en su primer año como presidente de la NCAA, a sugerir este mes que los programas deportivos más ricos comiencen a destinar al menos 30.000 dólares al año a donaciones para al menos la mitad de sus atletas, lo que espera que aumente. suceder. lograr que el Congreso se una al estrecho proyecto de ley antimonopolio.

«Todos sabemos que este es un gran tema público y la gente tiene opiniones sobre los deportes universitarios», dijo Daniel Nash, asesor general de Pac-12. «Pero ésta es una práctica laboral injusta».

El escenario de Los Ángeles, muy alejado de las salas de convenciones o de las augustas salas de audiencias con paneles de madera y techos altos, lo reflejó. La audiencia se llevó a cabo en una sala de conferencias en un edificio público de oficinas de vidrio, con la jueza administrativa Eleanor Laws sentada en una caja portátil desde donde miraba cara a cara a una mesa de más de una docena de abogados. (La mayoría de las otras personas en la sala eran varios miembros de los medios de comunicación).

Que el caso termine ante la NLRB, que atiende casos laborales justos que involucran a empresas privadas, parecía inevitable desde que la abogada de la junta, Jennifer Abruzzo, invitó a la impugnación hace dos años al enviar un memorando diciendo que la ley apoya la clasificación del fútbol becado. Jugadores de la primera división de la NCAA como empleados.

La NLRB confirmó el caso Huma, que se ha ampliado para incluir a jugadores de baloncesto masculinos y femeninos, así como a atletas no becados, comúnmente conocidos como walk-ons. La Pac-12 y la NCAA han sido nombradas coacusadas, por lo que cualquier sentencia se aplicará tanto a las escuelas públicas como a las privadas que forman parte de esas organizaciones.

Durante los primeros días, la principal abogada del fiscal general, Amanda Laufer, intentó demostrar a través del testimonio de dos ex jugadores de fútbol recientes, Outlaw y Kohl Hollinquest, que la USC controlaba un número extraordinario de atletas, incluso aquellos que no recibían becas ni ganaban cientos de dólares. de miles de dólares en patrocinios, como Caleb Williams, el mariscal de campo ganador del Trofeo Heisman del equipo.

(Otro testigo citado no apareció en la audiencia del miércoles. Laufer se negó a identificar al atleta, pero se han emitido citaciones a otros atletas).

Además de la vigilancia de huellas dactilares para cenar, monitores de clase, hidratación casi diaria y controles de peso, los jugadores tenían que quedarse en el hotel del equipo mientras estaban de viaje, a menos que fueran con el equipo, a pesar de que faltaban horas para el partido.

¿Laufer le preguntó a Outlaw si podía quedar con un amigo para tomar un café?

«No», dijo Forajido.

¿Podría visitar la Space Needle mientras el equipo estuviera en Seattle?

«No», dijo Forajido.

Ambos jugadores describieron un sistema de puntos bajo el actual entrenador en jefe Lincoln Riley y su predecesor, Clay Helton, donde llegar tarde o faltar a reuniones, comidas, sesiones de levantamiento de pesas o clases resultaría en una sanción para el equipo. Outlaw testificó que los lunes por la mañana, Riley se paraba frente al equipo y leía una lista de las violaciones de la semana anterior. Cada jugador tendría que hacer un ejercicio de arriba a abajo, en el que los jugadores aterrizan en una posición de flexión y luego rebotan hacia arriba.

Outlaw, quien corrió en la Universidad de Virginia durante cuatro años antes de transferirse a la USC y unirse al equipo de fútbol, ​​dijo que si bien algunas prácticas se consideran voluntarias (la NCAA tiene límites de horas para las actividades del equipo), se espera que los jugadores asistan.

«Dijeron cosas como, ‘No, esto no es obligatorio, no tienes que hacerlo'», dijo Outlaw con una sonrisa. «‘Pero tampoco estamos obligados a jugar contigo en el otoño'».

Esto contrastaba con la imagen que Abrahms había ilustrado del fútbol como una actividad extracurricular, parte de la «estructura institucional» de la escuela. Los atletas «no vienen a la USC con la intención de marcar el tiempo», añadió. Abrahms intentó dejar claro en sus cruces que los jugadores habían adquirido habilidades jugando al fútbol, ​​como disciplina y liderazgo, que los beneficiarían mucho después de la universidad.

Abrahms, Nash y Rick Pins, el abogado general de la NCAA, intentaron establecer una conexión en las investigaciones de Outlaw y Hollinquest entre las demandas del fútbol universitario y el fútbol de la escuela secundaria, donde los jugadores también tienen entrenadores, horarios y reglas. seguirá.

Pero Laufer destacó que estas también son características del fútbol profesional.