La necesidad de una mejor vacuna contra el dengue se vuelve cada vez más urgente

La epidemia de dengue que ha estallado en América Latina durante los últimos tres meses es de una escala asombrosa: un millón de casos en Brasil en unas pocas semanas, un fuerte aumento en Argentina, un estado de emergencia declarado en Perú y ahora otro en Argentina. Puerto Rico.

Esto advierte de un panorama cambiante para la enfermedad. Los mosquitos que propagan el dengue prosperan en ciudades densamente pobladas con infraestructura débil, así como en ambientes más cálidos y húmedos, un tipo de hábitat que está creciendo rápidamente con el cambio climático.

Los gobiernos latinoamericanos han confirmado más de 3,5 millones de casos de dengue en los primeros tres meses de 2024, en comparación con 4,5 millones en todo 2023. Ha habido más de 1.000 muertes en lo que va de año. La Organización Panamericana de la Salud advierte que este podría ser el peor año registrado en materia de dengue.

El panorama de enfermedades que cambia rápidamente requiere nuevas soluciones, y los investigadores brasileños dieron la única buena noticia en esta historia con el reciente anuncio de que se había llevado a cabo un ensayo clínico de una nueva vacuna contra el dengue, administrada en una sola inyección. proporcionó una fuerte protección contra las enfermedades.

Hay dos vacunas contra el dengue, pero una es un régimen costoso de dos inyecciones, mientras que la otra sólo puede administrarse a personas que han tenido una infección previa de dengue.

La nueva vacuna de inyección única utiliza formas vivas y debilitadas de las cuatro cepas del virus del dengue. Fue creado por científicos de los Institutos Nacionales de Salud de Estados Unidos y su desarrollo fue autorizado por el Instituto Butantan, un enorme instituto público de investigación de São Paulo.

Butantan fabricará la vacuna. Ya produce la mayoría de las vacunas utilizadas en Brasil y tiene capacidad para fabricar decenas de millones de dosis de esta nueva vacuna. El instituto planea presentar la vacuna contra el dengue a la agencia reguladora de Brasil para su aprobación en los próximos meses y podría comenzar a producirla el próximo año.

Pero no ayudará a combatir este brote y, cuando la producción se acelere y comience el lanzamiento nacional, puede que tampoco sea suficiente para ayudar con el próximo; El dengue suele aparecer en ciclos de tres o cuatro años.

Y no necesariamente ayudará al resto de América Latina: Butantan sólo fabricará la vacuna para Brasil. La empresa farmacéutica multinacional Merck & Co., que también obtuvo la licencia de la tecnología del NIH, está desarrollando una vacuna relacionada que se venderá en el resto del mundo; La eficacia de esta vacuna aún no se ha probado en un ensayo clínico de última etapa.

Y, por supuesto, existe demanda de una vacuna contra el dengue más allá de las Américas: los mosquitos están propagando la enfermedad en Croacia, Italia, California y otras áreas que nunca antes la habían experimentado. Los lugares acostumbrados a afrontar brotes leves se enfrentan ahora a brotes récord: Bangladesh registró 300.000 casos el año pasado.

El dengue se conoce comúnmente como fiebre quebrada, debido al insoportable dolor en las articulaciones que provoca. No todo el mundo siente este dolor: tres cuartas partes de las personas infectadas con dengue no presentan síntomas y, de quienes los presentan, la mayoría de los casos sólo se asemejan a una gripe leve.

Pero alrededor del 5 por ciento de las personas que se enferman progresarán a lo que se llama dengue grave. El plasma, el componente líquido de la sangre rico en proteínas, puede comenzar a filtrarse de los vasos sanguíneos, provocando shock o insuficiencia orgánica en los pacientes.

Cuando los pacientes con dengue grave son tratados con transfusiones de sangre y líquidos intravenosos, la tasa de mortalidad tiende a oscilar entre el 2 y el 5 por ciento. Pero cuando no reciben tratamiento –porque no se dan cuenta de que es dengue y no buscan tratamiento lo suficientemente rápido, o porque los centros de salud están saturados– la tasa de mortalidad alcanza el 15 por ciento.

En Brasil, la actual epidemia de dengue está afectando más a los niños; los menores de 5 años tienen la tasa de mortalidad más alta de todos los grupos de edad, seguidos por los de 5 a 9 años. Los adolescentes entre 10 y 14 años tienen el mayor número de casos confirmados, según el Instituto Oswaldo Cruzun centro nacional de investigación en salud pública.

Cuando las clínicas comenzaron a verse abrumadas por pacientes con dengue en enero, el gobierno brasileño compró todas las existencias mundiales de una vacuna contra el dengue de fabricación japonesa, llamada Qdenga. Las enfermeras de salud pública la administran a niños de 6 a 16 años, pero este año habrá suficiente vacuna para inmunizar completamente sólo a 3,3 millones de los 220 millones de habitantes de Brasil.

Este gran esfuerzo nacional protegerá a unos pocos millones de niños, pero no contribuirá en nada a la inmunidad colectiva.

Qdenga no es barato: cuesta alrededor de 115 dólares por dosis en Europa y 40 dólares en Indonesia. Brasil paga 19 dólares por dosis, luego de negociar un precio más bajo por su enorme compra.

Takeda Pharmaceuticals, que fabrica Qdenga, anunció un acuerdo el mes pasado con Biological E, un importante fabricante indio de medicamentos genéricos, para licenciar y producir hasta 50 millones de dosis al año, parte de una carrera para acelerar la producción. Se espera que la vacuna india cueste mucho menos. Pero es poco probable que Biological E obtenga la aprobación regulatoria para comercializarlo antes de 2030; es un proceso lento que implica la transferencia de tecnología, el establecimiento de una línea de producción y la obtención de una nueva versión, incluso de un producto conocido, aprobada por los reguladores.

El dengue es caro en Brasil al menos mil millones de dólares al año en atención sanitaria y pérdida de productividad. Y esta cifra no tiene en cuenta el sufrimiento humano que implica.

El hecho de que existan cuatro cepas diferentes del virus del dengue complica algo más que el proceso de elaboración de una vacuna: la forma potencialmente mortal de la enfermedad es más común cuando los pacientes tienen una segunda infección, con una cepa diferente a la que tenían. primera vez. Qdenga protege contra las cuatro cepas de dengue, y esperamos que la nueva vacuna de Butantan también lo haga, aunque los datos publicados hasta ahora muestran que se probó sólo contra los dos tipos que circulaban durante la primera parte del ensayo; Se esperan más resultados en junio.

Millones más de personas habrán estado expuestas al dengue cuando esta epidemia finalmente pase. Pero necesitarán esta nueva vacuna más que nunca.