Los nuevos miembros del sindicato son estudiantes de primaria.

Sam Betsko rápidamente se dio cuenta de que vivir como asistente en un dormitorio universitario requeriría más que ayudar a los estudiantes bloqueados y rogarles a los estudiantes de secundaria que bajaran el volumen de la música por el amor de Dios.

Su papel en la Universidad de Boston incluyó días de formación obligatoria y no remunerada y el espectro de una disciplina arbitraria por parte de los jefes. Tuvo que prepararse para responder a emergencias, como que un estudiante sufriera un ataque de ansiedad o una agresión sexual. Luego se enteró de que a algunos asistentes residentes se les asignaba trabajar mucho más que a otros (sin compensación adicional) en un trabajo que solo ofrecía alojamiento, un plan de alimentación, entradas para eventos escolares y un estipendio semanal que apenas alcanzaba para comprar una bebida.

En 2021 pensó que los asistentes residentes necesitaban un sindicato. En marzo pasado, votaron abrumadoramente a favor de uno. Las negociaciones contractuales comenzaron el viernes y culminaron una semana en la que los trabajadores de la vida residencial en Swarthmore College y Smith College votaron a favor de sindicalizarse.

Los asistentes residentes, conocidos como RA, están en marcha como parte de una ola de sindicalización de estudiantes que trabajan en lugares como comedores y bibliotecas y asisten a escuelas como Harvard, la Universidad de Oregon y la Universidad Western Washington. Sólo este año, alrededor de 20.000 estudiantes, muchos de ellos de la Universidad Estatal de California, el sistema universitario público de cuatro años más grande del país, votaron en elecciones sindicales u obtuvieron el derecho a votar.

«Realmente no es difícil ver que hasta ahora las universidades han tenido toda la influencia», dijo Betsko, ahora estudiante de último año y con especialización en inglés. «Vemos que se han aprovechado de los estudiantes».

La proporción de estudiantes que se unieron al movimiento obrero es una fracción de los aproximadamente 15 millones de estudiantes de secundaria del país. Pero la medida es, no obstante, un vistazo a la cambiante cultura del campus. A medida que las familias cuestionan cada vez más la viabilidad de una educación universitaria, los trabajadores graduados como los RA a menudo hacen la misma pregunta sobre sus trabajos en el campus. Y las RA, que a menudo reciben beneficios como vivienda gratuita, ahora buscan salarios y protecciones laborales que eran escasas hace una década.

«Hemos pasado la mayor parte de nuestras vidas navegando por sistemas que no fueron construidos para nosotros ni para nosotros», dijo Nathan Duong, estudiante de tercer año en la Universidad de Boston. «Así que tomas eso y luego lo aplicas a una organización laboral más amplia en todo el país, y creo que eso tiene mucho sentido».

Muchos líderes universitarios ya creen que ofrecen a los estudiantes trabajadores beneficios suficientemente generosos, como viviendas que pueden valer 15.000 dólares o más al año. Y algunos a veces han emprendido esfuerzos legales agresivos para tratar de descarrilar la sindicalización.

Pero se enfrentan a una generación de estudiantes mucho más receptiva al trabajo organizado que los jóvenes incluso en el pasado reciente. Según una encuesta de Gallup, el 60 por ciento de las personas entre 18 y 34 años aprobaron el sindicato en 2013; este año, la cifra fue del 78 por ciento, la más alta en más de dos décadas de encuesta.

Y los estudiantes que han visto campañas realizadas en pilares culturales como Amazon y Starbucks han notado si ellos también podrían beneficiarse de una interrupción de la fuerza laboral.

«Para la mayoría de la gente, no fue difícil de vender», dijo David Whittingham, un estudiante de último año que ayudó a construir la nueva asociación de RA en la Universidad de Tufts, en las afueras de Boston. «Creo que la lucha se ha centrado menos en convencer y más en sacar a la gente».

Con la ayuda de grupos como el Sindicato Internacional de Empleados de Servicios y el Sindicato Internacional de Empleados Profesionales y de Oficina, los estudiantes reforzaron el apoyo a las elecciones, las negociaciones contractuales y las protestas que acapararon los titulares. Su fuerza ha sorprendido a los observadores veteranos del movimiento laboral, algunos de los cuales se han preguntado dónde, exactamente, aprendieron los jóvenes algunos de los puntos más finos de la Ley Nacional de Relaciones Laborales de 1935. (Parte de la respuesta: mensajes directos de Instagram con organizadores en los campus).

«Estos estudiantes claramente han estudiado esto y han utilizado estos procedimientos de una manera muy sofisticada», dijo William A. Herbert, director ejecutivo del Centro Nacional para el Estudio de la Negociación Colectiva en la Educación Superior y las Profesiones del Hunter College.

El desafío central para los estudiantes han sido décadas de prédica institucional sobre el propósito del trabajo estudiantil. «Fue una división fundamental», dijo Anisha Uppal-Sullivan, estudiante de tercer año en Tufts. «Nos veíamos a nosotros mismos como empleados mientras que la universidad nos veía más como líderes estudiantiles».

Una portavoz de Tufts dijo que los administradores no estaban disponibles para entrevistas, pero otras universidades han cuestionado la necesidad de sindicatos de asistentes.

La Universidad de Pensilvania, donde los RA votaron a favor de sindicalizarse en septiembre, dijo al gobierno federal que la negociación colectiva era «inconsistente con la naturaleza única del trabajo», que describió como una oportunidad para «aprender a ser líderes estudiantiles eficaces en un entorno educativo». ambiente.»

En Tufts, los RA dijeron que algunos consejeros escolares no parecían entender su trabajo y restaron importancia a sus contribuciones.

Los RA allí y en otras escuelas compartieron cómo habían ayudado a las víctimas de delitos a acudir a la policía, implementaron protocolos contra el coronavirus y lucharon con crisis de salud mental. Según ellos, su trabajo no encajaba perfectamente en el turno.

«Los niños están perdiendo el sueño, los niños están perdiendo la escuela», dijo la Sra. Uppal-Sullivan sobre los asistentes. «Es algo que debería ser reemplazado».

En Tufts, los RA hicieron huelga en uno de los días más ocupados en el campus: el día de la mudanza de los estudiantes. La universidad que les había proporcionado alojamiento pronto llegó a un acuerdo que prometía un estipendio de 2.850 dólares por año académico.

Ese dinero puede ser crucial, dijeron los RA, porque las universidades a veces limitan directa o indirectamente su capacidad para trabajar en otro empleo. Y muchos RA dijeron que están luchando por sobrevivir.

«Tengo una cocina y me encanta, pero no la necesito», dijo Jasmine A. Richardson, estudiante de tercer año de la Universidad de Boston. «Necesito comida.»

EM. Richardson comprende por qué la gente suele quedar desconcertada cuando oye hablar de esfuerzos de fusión, en parte porque él mismo inicialmente no entendía el alcance del puesto y no estaba completamente preparado para ello. Sugirió que el restaurante preparaba a sus empleados mejor que la Universidad de Boston a sus RA.

«Si entrenar aquí me hace sentir que mi entrenamiento en Red Lobster fue lo mejor que pude hacer en mi vida, hay un problema: nada en contra de Red Lobster», dijo.

El portavoz de la Universidad de Boston, Colin Riley, se negó a hacer comentarios sobre el sindicato, salvo escribir en un correo electrónico este otoño que la universidad esperaba «comenzar negociaciones de buena fe para un contrato justo con ellos en breve». No respondió a una pregunta sobre las cuentas de algunos RA universitarios.

Los estudiantes recién obtuvieron el derecho nacional a organizarse en 2016, durante la presidencia de Barack Obama, cuando la Junta Nacional de Relaciones Laborales determinó que los trabajadores universitarios podían clasificarse como trabajadores sindicalizados. (La ley federal no cubre las instituciones públicas regidas por estatutos y normas estatales. Por ejemplo, los RA de la Universidad de Massachusetts Amherst se sindicalizaron en 2002, pero sus esfuerzos no provocaron un movimiento mucho más amplio).

Según información de Herbert, desde principios de 2022 se han formado al menos 41 nuevas unidades de negociación, entre las que se encuentran graduados de secundaria o estudiantes de pregrado. En los nueve años anteriores, el Centro Herbert informó de un total de 21 nuevas unidades.

Los funcionarios sindicales saben que pueden tener tiempo limitado para organizarse en más campus porque un próximo comité laboral podría revocar la decisión de 2016, especialmente si un republicano gana la presidencia el próximo año. Pero Mark Gaston Pearce, director ejecutivo del Instituto de Derechos de los Trabajadores del Centro de Derecho de la Universidad de Georgetown, predijo que incluso entonces, pocas escuelas se apresurarían a deshacerse de los nuevos sindicatos.

«Independientemente de la filosofía del tema, las universidades están interesadas en lograr la estabilidad», dijo Pearce, quien presidió la junta de fuerza laboral y fue mayoría en la decisión de 2016.

Uno de los mayores desafíos para los nuevos sindicatos es el número constante de miembros cuando los estudiantes se gradúan, abandonan y cambian de trabajo. En Tufts, los RA intentan descubrir cómo debería ser su sindicato a diario, sabiendo que la próxima batalla de negociación se producirá después de que muchos estudiantes actuales se hayan ido.

Y en la Universidad de Boston, estudiantes como Betsko saben que tienen un tiempo limitado para disfrutar de los beneficios de cualquier acuerdo. Se acercó al pensamiento filosófico.

«No es sólo para nosotros», dijo sobre su posible acuerdo. «Eso sería para todos los empleados de Res Life que vengan después de nosotros. No tiene sentido ser egoísta».